De Chiang Mai a Louang Phrabang recorriendo el río Mekong

El año pasado, tras pasar algo más de dos semanas en la Provincia de Chiang Mai a base de visitar templos, patear la jungla, rafting, hacerme amigo de varios monos, serpientes, tigres, elefantes… y compartir cama con toda clase de bichos, pude al fin realizar una pequeña aventura que me rondaba por la cabeza desde varias visitas atrás: pasar a Laos y viajar hasta Louang Phrabang en barco por el río Mekong.

La última semana en Chiang Mai fue bastante especial. Pui había tenido que volver a Bangkok para hacer algunos exámenes, así que aproveché para hacer todo lo que sabía que a ella le echaba para atrás, en general actividades de aventura. Así que tras aprovechar bien mis últimos días en la antigua capital Lanna, cogimos el bus para Chiang Khong desde la Estación Arcade de Chiang Mai. Fueron aproximadamente unas 8 horas en bus desde Chiang Mai hasta Chiang Khong, un pueblecito a orillas del río Mekong que es a la vez paso fronterizo con Laos a través de la “Indochina Gate”.

El viaje fue horrible. Los asientos eran duros, parecidos a los de un autobús urbano, por supuesto no eran ni reclinables, nada que ver con los cómodos VIP que hacen los traslados desde Bangkok a Chiang Mai u otras ciudades. Para colmo el bus estaba lleno de mochileros, esto no tiene por qué suponer ningún problema, a no ser por “aquel maldito grupo de israelíes”.

No me gusta generalizar, no me parece justo, y no puedo opinar sobre un pueblo entero únicamente por una mala experiencia con un grupo de personas, pero fueron sin duda los viajeros más desagradables con los que me he podido cruzar nunca. Que te huelan los pies es algo normal si abandonas la higiene durante varias semanas, aunque considero que Tailandia tiene infraestructuras suficientes como para no tener que abandonar tu aseo personal durante tanto tiempo. Aún así, si eres consciente del hedor, por educación lo normal es evitar descalzarte en un bus, y mucho más apoyar los pies desnudos en el asiento de otro pasajero. En este caso fue el asiento de Pui, la cual se sentía incomodísima pues eso mismo es un a gran falta de respeto en la cultura Tai. Al fin el problema se zanjó rociando sus hedientes pies con Nestea, aunque por desgracia nos volvimos a encontrar en otras etapas del viaje. Cuando llegamos a Chiang Khong, sus pies eran pestosos y pringosos, me imagino que por la noche al fin se lavaría.

Llegamos a la frontera por la noche, pasadas las 8, así que buscamos una Guesthouse (hay decenas), cenamos, y al día siguiente nos levantamos temprano para ir al paso fronterizo, que se encontraba a unos 100 metros de la Guesthouse. A la llegada a la aduana tienes que presentar el pasaporte para que te pongan el sello con la fecha de salida y te quiten la tarjeta que te grapan en el aeropuerto a la llegada a Tailandia. Con mi habitual despiste, cuando llegué me di cuenta que por narices tenía que salir ese día, pues se cumplía un mes desde mi llegada a Bangkok y de haber salido más tarde hubiera tenido que pagar una penalización por pasarme de los 30 días de visado turista.

indochina gate, paso fronterizo Thai-Lao en Chiang Khong

Una vez pasas este control, debes coger un barquito hasta Huai Xai, al otro lado del Mekong y ya en territorio Lao. Al llegar allí, debes pasar el control del paso fronterizo en Laos, donde presentas el visado (yo lo saqué en Bangkok, en Khao San Road), o bien tramitarlo allí y pagarlo sobre la marcha. Suele salir por unos 35-40 $, dependiendo de la nacionalidad. Si lo tramitáis en alguna agencia de viajes de Khao San suele salir más o menos por el mismo precio, os van a pedir dos fotografías y te lo hacen de un día para otro.

Realizados todos los trámites para pasar a Laos, y una vez que sales de la aduana, hay que ir hasta el embarcadero desde donde salen los barcos hacia Louang Phrabang. Hay cierta distancia teniendo en cuenta que normalmente vas a ir cargado con una gran mochila, así que lo mejor es coger un tuk tuk, el cual puedes pagar en Baths tailandeses o en Kips, la moneda de Laos (si no recuerdo mal, 1 euro = casi 14.000 Kips). Normalmente en Laos hay muchos sitios donde aceptan dólares.

En el barco camino a Pak Beng

Hay varios tipos de barcos que realizan este trayecto: el rapido, que te lleva en un viaje de un dia ; el Slow Boat, que tarda dos dias, haciendo escala en Pak Beng; el crucero y las Heua Wai, lanchas de unas 6 plazas, que tarda unas 3-4 horas. Este ultimo es una pequeña embarcacion de unos 3 metros, con un motor de camion. En todas la guias te desaconsejan hacer este viaje, pues es el medio de transporte mas peligroso de Laos (y en Laos, por lo que pude comprobar, no hay transporte seguro). En el camino nos cruzamos con algun Heua Wai y la velocidad que alcanza es impresionante, los conductores y los pasajeros tienen que ir con chaleco salvavidas y casco, y aun asi cualquier encuentro con un tronco, arbol o piedra puede costar muy caro.

Nosotros decidimos coger el Slow Boat, por eso de disfrutar un par de dias de paseo por el rio Mekong. El paisaje de este pais es muy parecido al del Norte de Tailandia, sobre todo al de la provincia de Mae Hong Son. Es todo montañoso, verde, si no es bosque o jungla, son campos de arroz. Los pueblos son aldeas, con casitas de madera sin electricidad. Desde estos poblados, cuando pasabamos con el barco, nos saludaban afectuosamente los niños, que normalmente se encuentran en la orilla, bien jugando o pescando.

El Mekong es un rio que impresiona. Cuando hicimos el trayecto, a finales de julio, coincidió con la estacion lluviosa, asi que el caudal del rio llegaba casi al maximo. Tenía un color marron oscuro, que mezclado con el verde agresivo de la jungla provoca sensaciones diferentes, pues a veces impresiona, y hasta asusta; y otras veces te relaja. Cruzas con olas, remolinos, troncos, arboles, islas… y el capitan, sin que yo le encontrara explicacion, durante todo el viaje zigzagueaba el barco de orilla a orilla (hay momentos en que puede haber mas de 300 metros de distancia). El barco, bastante curioso. Los asientos eran de madera, asi que antes nos compramos unos cojines pues con siete horas por delante cada dia el viaje se podia hacer bastante pesado. Al poco de embarcar, hubo una rebelion a bordo: en un barco de 40 plazas estabamos ya unos 60, y el capitan seguía admitiendo pasajeros, hasta que todos nos negamos y exigimos otro barco. Al final, la solucion: no permitio embarcar a mas pasajeros y sí metio mas bancos de madera. A las dos horas de viaje decidimos echar los cojines al suelo y tumbarnos, buscando la posicion mas comoda.

Paisaje Lao a orillas del Mekong

Pui se toma la travesía con buen humor

Sobre las 5 de la tarde llegamos a Pak Beng. Es una aldea en la que solo hay una calle, y en ella restaurantes y Guesthouses. Aqui cenamos y pasamos la noche. El ambiente bastante curioso. Nada mas llegar te asaltan los propietarios de los alojamientos mostrando cada uno su oferta, algunos los acompañaban, otros preferimos ver las habitaciones y comparar. Cuando por fin encontramos un sitio en condiciones, te asomabas a la calle y seguias viendo mochileros deambulando como zombis buscando un sitio economico y que mereciera la pena. A las 7 ya es de noche, asi que antes de las 8 estabamos cenando, despues nos fuimos a relajarnos y tomar algo tranquilamente, pues el viaje en barco había sido todo una aventura, y en el bar donde nos tomamos algo, el camarero nos preguntó pícaramente si queríamos « something to smoke ». A las 10:30 nos quedamos sin luz, los generadores no daban para mas. Intentamos dormir, pero un Lao borracho nos tuvo en vela hasta pasadas las 12, pues no se debio de dar cuenta que no habia luz y siguió cantando karaoke durante casi dos horas.

Inmersión en la cultura Lao con la Beerlao 😉

Al dia siguiente mas de lo mismo, pero nos cambiaron a un barco bastante mas comodo. Es importante levantarse temprano y llegar al barco a buena hora para coger un buen asiento. Salimos a las 9, con sólo una hora de retraso, asi que no llegamos demasiado tarde a Luang Prabang, serian las 4 :30 pm, pero estuvimos caminando hasta cerca de las 6 buscando alojamiento.

La verdad es que el caracter lao es muy diferente a todo lo que he visto antes. Conducen tuk tuks, juegan a la petanca, beben Beer Lao, y todos sonrien, me recuerdan a el Fary, son muy graciosos. Habia leido que es el pueblo mas tranquilo de toda Asia, y me lo creo. Por otro lado, Luang Phrabang es de las ciudades más bonitas que he visto por la zona, de hecho es Patrimonio de la Humanidad. Nunca esperas encontrarte eso allí, la epoca colonial parace que apenas termino hace unos meses cuando realmente alcanzo la independencia total en 1953. Aun así todavía encuentras bastantes cafés, creperías y carteles en ambos idiomas: lao y francés.

Paisaje kárstico llegando a Louang Phrabang

Pues ya tengo idea para otro Post. Os debo uno sobre Chiang Mai y otro sobre Louang Phrabang.

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5 Responses to De Chiang Mai a Louang Phrabang recorriendo el río Mekong

  1. genial relato, gracias. lo leo cuando me encuentro en Chiang Mai….con vista de ir a Laos

  2. theacidburn says:

    Hola Rafa!!
    ¿Oye el viaje del Mekong te lo hiciste por tu cuenta o por agencia desde Chiang Mai? Si lo hiciste por tu cuenta ¿puedes darme datos aproximados de cuanto te costo el viaje Chiang Mai- Chiang Khon? ¿Y el ticket para el slow boat lo compraste Huay Xai? ¿Cuanto te costo?
    ¿Hay hoteles baratos en Chiang Khong?
    Es que tengo que ir a Laos a renovar la visa thai esta semana (y a darme un viajecito dicho de sea de paso); y quiero hacer el slow boat en el Mekong. Aqui en Chiang Mai hay tickets con agencias que te incluyen noche en Chiang Khong, y el viaje en el Mekong de 2 dias por 1500 bth. Pensaba hacermelo por mi cuenta ya que no me gustan nada los tours organizados, pero la verdad es que es muy barato y no se si de la otra forma me compensa.
    Espero tu respuesta que me tengo que ir en nada (se me caduca la visa como a ti)
    Muchas gracias por compartir tus experiencias. Me gusta mucho tu blog, ya esta agregado a Favoritos jejje
    un abrazo

    • rafadelatorre says:

      Hola!!

      No te puedo contestar con exactitud, pero te puedo decir que los billetes de bus a Chiang Khong no fueron nada caros. Eso sí, comprueba el tipo de bus porque yo lo hice en uno de asientos duros y fue un pequeño infierno de unas 7 horas.

      Una vez en Chiang Khong el alojamiento es barato, procura no llegar muy tarde para poder buscar una habitación con tiempo. No recuerdo tampoco el precio del slow boat, pero no fue difícil comprar el billete y tampoco era nada caro, seguro que más económico que por agencia desde Chiang Mai.

      Un abrazo y buen viaje.

  3. Gabriela says:

    Hola Rafa me atrae mucho leer tus comentarios y estamos por viajar con mis hijos de 9 y 10 años y otra familia con hijos de 11 y 14 años. Queríamos hacer el mismo trayecto desde chiang mai hasta louang prhabang por el río mekong. Dada tu experiencia te parece posible con chicos ?

    • rafadelatorre says:

      Hola Gabriela! Saludos desde Colombo!

      La travesía por el río puede ser una experiencia inolvidable para los chicos. He de decirte también que en estos años, por lo que he escuchado, Laos ha cambiado bastante y parece que está todo bastante mejor organizado. Cuando yo hice el viaje había alguna familia de franceses con chicos más pequeños que los tuyos, y se lo pasaron bomba. Lo de debes tener en cuanta también es que son trayectos largos, sobre todo el primer día, aunque seguro que los chicos encuentran entretenimiento.

      Qué alegría me da encontrarme con familias viajeras!

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